【2019年物种日历】7月30日 白蜡树

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白蜡树(Fraxinus chinensis)是梣(chén)的通称,属于木樨科梣属的家族,梣属约有60种,广泛分布于北半球温带和亚热带地区,是欧亚大陆和北美温带森林中的常见树种,中国有20多种。白蜡树在中国分布很广,从南到北均有,但多数为栽培(后文会提到原因),在西南和华中地区则野生于山地或沟谷杂木林中。

如果你在中国北方温带地区遇到一种乔木树种,树皮灰色,生有对生的叶子,而且是奇数羽状复叶,小叶还带有锯齿,树梢常常挂着一串串扁平状的条形果实,那它多半就是白蜡树家庭的成员了。


白蜡树。图片:Xemenendura / wikimedia

花简陋,果飞扬

成年的白蜡树每年都要经历开花和结果的过程,而且都离不开风。虽然是木樨科成员,但是它的花是靠风媒传粉的,不像连翘Forsythia suspensa)、流苏树Chionanthus retusus)那样显著,也不像丁香(Syringa oblata)那样香气四溢,它的花特别不显眼,甚至连花冠都退化了,只剩下花蕊

另外,白蜡的花是单性花,并且雌雄异株。每天春天开花的时候,雄株只负责提供花粉,数十朵乃至上百朵雄花密集着生在花序分枝上,并产生大量的花粉,随风飘散,这样就有很大概率落到雌株花朵的柱头上面,从而完成授粉。


“本是同根生,为何我最丑。”(左:连翘的花;中:丁香的花;右:白蜡树的雄花)图片:ArtemisiaLiu

在授粉之后,雌株则担负了结果的重任。白蜡树的果实是一种翅果,由两部分组成,靠近基部的位置是鼓起来的果体部分,里面包含一粒种子,另一端则是略宽而扁平的果翅部分。秋天果实成熟变干后,果翅部分薄如一层纸,可以带着果体在空中飞行,从而离开母树,传播到远方,等来年在合适的地方生根发芽。


白蜡树的翅果。图片:ArtemisiaLiu

不过,白蜡树的家庭成员里,并非全是依靠风媒传粉的,也有颜值较高、靠昆虫赏脸的种类,比如小叶梣(Fraxinus bungeana,又名小叶白蜡)的花就没有退化,而是保留了完整的白色花冠,花期远观还颇有点流苏树的风格。


小叶梣的花枝。图片:ArtemisiaLiu

蜡烛从何而来

“白蜡树”这个名字的由来,与它在历史上重要的用途有关。木樨科的一些植物,如白蜡树、女贞(Ligustrum lucidum)等,可以放养白蜡虫Ericerus pela,一种蚧壳虫,又称“白蜡蚧”)。通常对于农业林业生产来说,蚧壳虫是危害寄主植物的害虫,但是白蜡虫却有独特的作用,它的分泌物(主要来自雄虫)是具有重要经济价值的“白蜡”(英文称为“中国蜡”Chinese wax)。白蜡在工业方面用途较广,可用作各种家具和用具的抛光剂、纸张的上光剂、纺织品的着光剂、精密机械的润滑剂,以及化妆品等的原料。


白蜡虫和白蜡。图片:geocitie.jp

当然,白蜡最初的用途是照明,即制造蜡烛。从古代到近代,蜡烛一直是人们夜晚照明用的工具,其来源有“黄蜡”和“白蜡”之分,黄蜡取自蜂巢内的蜂蜡,白蜡则取自白蜡虫。西晋时发生过著名和石崇与王恺斗富事件,据《世说新语》记载:“王君夫以饴糒[bèi]澳釜,石季伦用蜡烛作炊”,是指王凯家里用糖水刷锅,石崇家则把蜡烛当柴烧。在那个年代,蜡烛是极其名贵的物品,石崇以此来显示自己是土豪。

在晋代用来做蜡烛的更可能是黄蜡,而白蜡树的广泛栽培和白蜡的生产,则要到唐宋时期才发展出成熟的技术。到了明清时期,在全国范围内都开始栽培白蜡树,尤其是西南地区,有大规模的白蜡树种植和白蜡虫养殖,不过其成本仍然比较高,所以只有家境殷实的大户人家才用得起,蜡烛始终进不了平民百姓的家庭。


白蜡(才不是漂白的蜂蜡)。图片:yamakei.jp

直到二十世纪石油工业兴起,炼制石油的副产品——石蜡——变成了制造蜡烛的廉价原料,蜡烛才得以进入寻常百姓家。还记得小时候,中国的电力供应不太稳定,常常发生停电,无论是在家里,还是在学校上课,都会备一些蜡烛,以应不时之需。

近十年来,随着供电能力和生活水平的提高,已经罕有停电事件了,而且应急照明工具也变成了充电设备,很少有用到蜡烛的情况了。蜡烛正在逐渐退出历史舞台,甚至去年有新闻说,某个小学班级上95%的学生(零零后的小朋友)已经不认识白蜡烛和火柴了。


停电时期必备。图片:Sgt. Russell Toof

白蜡的“亲戚”们

除木樨科成员外,漆树科的野漆(Toxicodendron succedaneum)和木蜡树(T. sylvestre)也可以产蜡,但并不是通过白蜡虫的方式,而是从成熟果实里(主要是中果皮的成分)提取蜡质,称为“木蜡”或“漆蜡”。今天,日本仍有手工提取木蜡并制作蜡烛的工艺,其制成品称为“和蜡烛”,日语为“和蝋燭”(わろうそく)。


日本蜡烛,以及生产蜡烛的工作台。图片:秋吉的房间 / wikimedia


野漆。图片:ArtemisiaLiu

白蜡树最近缘的亲戚是花曲柳Fraxinus chinensis subsp. rhynchophylla),主产华北和东北地区,是该区域内山地落叶阔叶林的重要组成树种,它的小叶比较大,但数目比较少(一般为5枚,而白蜡树一般为7~9枚)。


花曲柳。图片:ArtemisiaLiu

在北方地区,我们也常常见到栽种行道树时所用的“白蜡”,但那通常不是原产的白蜡树,而是美国红梣Fraxinus pennsylvanica),又称“洋白蜡”、“美国白蜡”、“红白蜡”,它的花序和果序不是在当年生枝上顶生,而是由上一年的老枝上发出的。


美国红梣。图片:ArtemisiaLiu

在东北地区,有“三大名贵木材”之称的是核桃楸(Juglans mandshurica)、黄檗(Phellodendron amurense)和水曲柳(Fraxinus mandschurica),其中水曲柳也是梣属成员,而且在野外可以长得非常高大(高达30米),是名贵的商品用材树种,可供建筑、家具等。


长白山野生的水曲柳大树。图片:ArtemisiaLiu

尽管在现代社会中,白蜡树用于生产白蜡的功能已经几近消失,但是白蜡家族仍然在城市和山林中守护着地球,作为行道树或森林的一员陪伴着人类。




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