【地球演义】第六十六回 遗珠

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   在古杯礁岩沉寂3000万年后(参见第三十五回 昙花一现的古杯礁岩),另外一类完全不同的动物开始重新承担起构筑海底丛林的任务。这类动物属于一个很容易让人误解的类群——苔藓动物门(Bryozoa,Moss Animal)。这是因为它们体型微小,经常聚集成大片的群体,伸出触手滤食时,毛茸茸的样子很像后来出现的一类原始陆生植物。

现代苔藓虫群体。苔藓动物一直生存到今天,而且种类还不少。不过因为体型太小,而且外形容易和刺胞动物混淆,没有什么存在感。图片来源自网络。

  苔藓动物门是唯一没有出现在前寒武纪和寒武纪生命大爆发中的动物门类。大自然似乎终于发现了这颗被遗忘的明珠,于是把它精心拼在了在奥陶纪的生态系统中,放射出夺目的光彩。苔藓动物门由此成为最后出现的动物门类,在它之后,地球上再也没有演化出新的门一级的动物类群,多细胞动物对基本身体结构的探索就此告一段落,转而去完善各种技术细节。

  苔藓动物和腕足动物,帚虫动物同属触手冠动物群(第四十六回 肉茎伸缩处 双瓣开闭时),也拥有扭转成U字形的消化道。但和另外两类动物不同的是,苔藓动物集群生活,大量的苔藓虫聚集在一起,同心协力筑造角质或者石灰质的外骨骼,每个苔藓虫个体居住在其中的一个小小的虫室里。

苔藓虫个体和虫室。图片来源自[1]。


苔藓虫室内结构和珊瑚完全不同,可以以此区别这两类动物。图片来源自网络。


  顺便说一下,有一类小动物因为和苔藓虫体态相似,曾经被归入苔藓动物门。但后来研究者发现二者的身体结构相去甚远,现在这类动物已经划分成一个独立的内肛动物门。内肛动物和苔藓动物最主要的区别是前者属于假体腔动物(和线虫,轮虫一个水平。之后我会写专门的章节介绍假体腔动物,那也是一个异常庞大而多样的类群),也不能分泌坚硬的外壳,而后者属于真体腔动物。外观上的区别在于,苔藓动物的肛门开口在触手冠外侧(所以有时候也被称为外肛动物),而内肛动物的肛门开口在触手环的内侧(紧挨着口),这类动物也正是因此而得名。现在看来,二者应该只是生存方式近似而产生的外形趋同。

内肛动物的个体,它们看上去和苔藓虫很相似。内肛动物门是个非常小的门类,只有大约70个现存种类,加上没有硬质的骨骼,目前还没有发现过这类动物的化石。图片来源自网络。

  从奥陶纪早期开始,苔藓动物接过了制造礁岩的任务。辽阔的冈瓦纳古陆地缘海温暖明亮,富含矿物离子,浮游生物又进入爆发式的增长。这一切,为苔藓虫提供了广阔的生存空间,取之不尽的食物和造礁材料。这些微小的动物开始全力投入到这项耗时千万年的浩大工程中。不同种类的苔藓虫制造的外骨骼形状也各不相同,包括块状,角状,枝状,网状等等,它们在地层中留下了丰富的化石资源。

形态各异的奥陶纪苔藓动物骨骼化石,不仔细分辨的话,很容易误认为是珊瑚。图片来源自wikimedia。

  沉寂了千万年的热带岩礁再一次复苏了。苔藓虫有着复杂的生命周期,通常情况下,它们会通过出芽繁殖,新生的个体直接在前辈们建造的高楼大厦上添砖加瓦。于是整片岩礁像是有生命一样,在世世代代的苔藓虫的修筑下,不断生长扩大,为无数奥陶纪生物提供了理想的栖息环境。

  苔藓动物重新启动了动物造礁工程。很快,另一类造礁动物加入其中,并且迅速取代了苔藓虫的主力位置,在随后的4亿年中,承担起绝大部分建造工作。后来,它的名字和浅海礁岩几乎成了同义词,再也拆解不开。至于造礁工程如何推进,且听下回分解。


淡水苔藓虫(英文俗名Water Brains)的群体,它们不建造钙质外壳,而是外表包裹一团胶质。这类动物曾经作为某种“水怪”,被“走X科学”之类的“科教”节目报道过。图片来源自网络。

地球名片

生物分类:动物界-苔藓动物门

存在时间:奥陶纪 至 现代

现存种类:约4000种

化石种类:约15000种

生活环境:海洋,少数淡水

代表特征:体微小,触手冠,肛门开口触手冠外

代表种类:苔藓虫


参考文献:

Sibo Wang, Reconstructions of Late Ordovician crinoids and bryozoans from the Decorah Shale, Upper Mississippi Valley, Carleton College, Senior Integrative Exercise, March 10, 2010

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